賭命運!Facebook為AR/VR研發操作系統、芯片,擺脫Android

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擺脫Android,從零開始構建自己的操作系統

映維網 2019年12月20日)根據The Information報道,Facebook負責AR/VR和其他硬件的員工已有數千人規模,Facebook還計劃以45億美元收購半導體公司Cirrus Logic,以尋求從移動平臺向新平臺的轉變。

美國加利福尼亞州伯靈格姆市(Burlingame)是一個距離Facebook硅谷總部北約15英里的小城市,而標志著其未來野望的燈塔正在逐漸成型。占地770000平方英尺(約7000000平方米)的新園區目前在積極地施工當中,可容納大約4000名員工,并將用于為Facebook旗下的新興事業群生產硬件。

Illustration by Laurent Bazart (@laurentbazart)

Facebook沒有受過去挫折的影響,繼續對依然為利基市場的虛擬現實進行巨額投資。這家公司正通過自行研發或收購實現其目標設備(如增強現實眼鏡)所需的一系列關鍵要素,并在硬件方面加倍投資。他們的團隊致力于打造自己的定制芯片,人工智能驅動的語音助手,以及能夠解讀人類意圖的技術。

據知情人士透露,Facebook于今年年初就收購Cirrus Logic進行了相關談判。這是一家成立于1981年的半導體公司,并有向蘋果和其他公司提供芯片。Facebook甚至自行組建了一直由前微軟明星工程師領銜的團隊,從零開始構建自己的操作系統,這樣他們就無需繼續依賴競爭對手谷歌提供的免費操作系統Android。當新園區在明年年底落成時,Facebook硬件部門的大部分員工團隊將開始搬到這里。

負責公司硬件努力的高管是安德魯·博斯沃思(Andrew Bosworth)。時任哈佛助教的他是在2004年的一堂人工智能課程中認識了Facebook首席執行官馬克·扎克伯格。

The Information最近在位于美國加州門洛帕克的Facebook總部采訪了博斯沃思。被同事稱為“Boz”的Facebook硬件負責人表示,之所以要為未來的硬件產品構建這一系列的基礎技術,原因是公司不希望依賴于外界。

他表示:“我們非常希望下一世代依然有我們存在的空間。我們認為我們不能依靠市場或競爭對手來確保這種情況。所以,我們將依靠自己打造這個空間。”

Facebook決心在消費硬件領域扮演更大的角色,而這反映出他們非常擔心依賴其他公司所控制的技術平臺的潛在風險。在過去十年中,蘋果和谷歌一直是兩個主要移動操作系統的掌管人,并在科技行業中舉足輕重。對于依賴他們的Facebook等公司,蘋果和谷歌擁有巨大的話語權。

一系列的科技巨頭都在押注AR,認為這種通過眼鏡或頭顯形式來將數字對象疊加在真實世界的技術最終將取代智能手機,并成為互聯網的最重要網關。The Information早前報道稱,蘋果正在開展多個AR硬件項目,包括計劃在2023年進行首次亮相的眼鏡產品。

在另一邊廂,Facebook同樣在研發代號為Orion并計劃在2023年發布的AR眼鏡,而搭載攝像頭來捕獲圖片和視頻的簡化版眼鏡有望更早與市場見面。兩家公司愿意對所述技術進行豪賭的部分原因是其擁有巨大的現金流儲備:蘋果的現金儲備接近1000億美元,而Facebook則超過520億美元。

Facebook已經開始把并購的觸角伸向硬件領域。The Information早前曾報道稱,公司在今年年初就收購Fitbit進行了談判,但最終輸給了谷歌。在今年九月,Facebook斥資大約7.5億美元收購了CTRL-labs。這家腦機接口初創公司正在研發能夠解讀人腦信號的穿戴設備,并可用于控制AR眼鏡和其他產品。

The Information表示,目前尚不清楚Cirrus Logic收購談判的進展情況。這家位于美國德州的音頻芯片廠商估值大約45億美元。兩家公司的發言人都對收購消息拒絕予以置評。

對于Facebook的硬件投資能否獲得回報,現在的任何結論都為時過早。在AR成為能夠吸引主流受眾的產品之前,其面臨著巨大的技術障礙。另外,Facebook在隱私方面的飽受打擊同樣有可能會阻礙其發展,尤其是當他們進一步推進智能家居類別的時候。

1. 一位值得信賴的領導者

Facebook開始發力消費類硬件是從大約六年前開始。當時智能手機的全球銷量正逐年快速增長,而Facebook看到了一個切入這個欣欣向榮的行業的機會。他們與HTC合作開發了一款定制Android手機,并內置圍繞其社交網絡服務設計的軟件。然而,設備銷量慘淡,并迅速停產。

Facebook的下一重大舉措是在2014年以20億美元收購了Oculus VR。這一決定是基于扎克伯格當時認為VR將能夠取代移動設備的信念。這家公司在2016年成立了專注于硬件研發的事業群Building 8,并以美國國防高級研究計劃局的開發過程作為模板進行建設。Building 8主要是為開發后來成為Portal的視頻通話設備,以及范圍更廣的項目,如腦機接口和全息投影儀。

扎克伯格在2017年8月將Facebook的所有硬件努力都交托給了博斯沃思。這位于2006年加入公司的高管是Facebook資歷最老的員工之一。 他早前曾負責廣告業務的廣告產品部門,而且與扎克伯格一同締造了眾多Facebook的重要專利,如News Feed。

在2017年6月,扎克伯格曾在博斯沃思家中提出要求后者領導Facebook的硬件工作,而當時正配產假的博斯沃思一度懷疑公司對硬件的重視程度。

他表示:“我直到那個時候都是對公司一些未來賭注的投資規模持最高反對聲音的人員之一。我認為公司常犯的經典錯誤是,他們押注了新的項目,但又不想投入大多的人力。他們決定了為冒險而愿意投入的人數。”

Andrew Bosworth, the head of Facebook’s hardware efforts. Photo by Bloomberg

他認為Facebook在硬件方面的投資不足以在當時公司關注的領域取得勝利,這包括VR頭顯;用于家庭視頻通話設備套件Portal;以及AR眼鏡計劃。但在與扎克伯格進行了數次討論之后,博斯沃思最終被說服并接受了后者的提議。

自上任以后,Facebook每年都為硬件投入更多資金,每年達數十億美元(他們沒有公布具體的預算),從其他部門抽調高層,并且從谷歌,HTC和亞馬遜等公司挖角。

據兩名前員工稱,Facebook硬件事業群擁有數千名工程師,并分布在世界各地的辦事處,如英國倫敦,瑞士蘇黎世,愛爾蘭科克;美國紐約和雷德蒙德等等。目前硬件事業群的招聘啟事要比Facebook其他重要支柱的總和都要多出兩倍,包括Instagram,WhatsApp和Messenger。Facebook的發言人拒絕透露硬件事業群的員工總數。

扎克伯格對硬件非常感興趣,每周都與博斯沃思(Bosworth)進行洽談,審查各種項目的進度并商討策略。Facebook發言人拒絕就這個事情發表評論。

2. 絆腳石

博斯沃思一路走來遇到過不少挑戰。在過去兩年中,硬件事業群進行過數次重組,并出現了不少高管的離職,包括Oculus的幾位創始人。前員工指出,曾帶來Portal的Building 8最初一直是獨立運營,而這種分離導致所述團隊與Facebook其他事業群之間的溝通不暢。

所以,在Building 8負責人蕾吉娜·杜甘(Regina Dugan)加入公司18個月后選擇離開后,Facebook關閉了這支團隊。博斯沃思第一次上任時曾就Facebook的硬件努力評論道:“即便時在公司內部,就戰略而言,團隊都沒有達成共識。”

博斯沃思的的另一個優先事項是梳理Facebook的Oculus策略。盡管技術人員一直非常看好VR的潛能,但當時頭顯所提供的體驗不足以說服大眾消費者。

博斯沃思提高了Facebook在游戲和娛樂方面的投資,并于今年年初組建了一支尋求收購游戲工作室及與知名游戲工作室建立合作關系的小型團隊。在11月,公司收購了暢銷VR游戲《Beat Saber》背后的工作室(作品在不到一年的時間內售出了超過100萬份)。

Facebook計劃明年推出一款名為《Horizon》的VR社交應用。在這個虛擬世界中,Facebook用戶可以通過虛擬化身開玩游戲并彼此交互。博斯沃思同時認為VR在工作領域具有潛力,所以Oculus最近調整了其企業計劃,并積極地鼓勵企業采用VR頭顯。他嘗試通過Facebook開發的視頻會議軟件原型來與同事進行VR會議。

博斯沃思同時試圖解決新設備可能出現的隱私問題,因為Facebook在過去幾年中在數據收集方面遭受了嚴厲批評。

大約六個月前,他為公司制定了一個新的隱私計劃,并由公司律師珍妮·霍爾(Jenny Hall)領銜的法務團隊負責。珍妮在接受采訪時說:“我們的新法則之一是,我們需要重新配置,重新校準,而我們認為是一種勝利。這種勝利正在推遲或終止可能會侵犯隱私或產生安全隱患,并可能損害生態系統和環境長期生存能力的產品發布。”

但隱私問題依然存在。彭博社于八月報道稱,Facebook聘請承包商轉錄與Portal設備用戶的語音交互,目的是訓練Portal的算法。針對社區的強烈意見,珍妮團隊監督了允許Portal用戶關閉相關設置的開發。團隊同時建議Facebook將攝像頭保護套內置到最新的Portal設備中,不再選擇原來附帶的可移動夾式保護套。

就目前而言,Facebook的硬件銷售僅占公司總營收的九牛一毛(近99%的營收來自廣告業務)。Facebook未透露硬件銷售數字,但財報顯示最近一個季度的廣告營收達到174億美元,而其他形式的營收僅為2.69億美元,其中同時包括了電子商務費用。

RBC Capital的技術分析師馬克·馬哈尼(Mark Mahaney)表示,大多數投資者認為Facebook的硬件投資“在可預見的未來里與投資毫無無關。這幾乎就像是針對未來的對沖。”

但是有跡象表明,Facebook認為數據采集是硬件產品營收的一種方式。Facebook于本月初曾表示,當Oculus用戶通過Facebook帳戶登錄設備時,公司將利用其行為來優化廣告,并且將使用Portal設備的特定活動來調整廣告。

Facebook對于今年早些時候發售的Oculus Quest頭顯更為樂觀。這是一款售價400美元的VR一體機設備,無需接入智能手機或PC即可實現高質量的圖形。Facebook的發言人表示,公司在2019年制造的所有Quest頭顯將能實現售罄。根據行業研究公司SuperData的數據,Quest截至今年9個月的發貨量達到40萬。

3. 一個增強現實的未來

AR可能會在硬件方面向Facebook提出最大的挑戰。一系列的技術專家都非常憧憬這項技術的承諾,并相信它有望成為人們生活中一種不可或缺的技術。然而,AR眼鏡中的人工智能最終可以自動識別對象和面容,并在這個過程中引發巨大的隱私問題。

到目前為止,Magic Leap和微軟等公司發售的AR產品都是笨重的頭顯,而且銷量不佳。要構建具有吸引力的版本,行業需要克服巨大的工程障礙,包括散熱,重量和光學器件,令其能夠適應各種光線條件(如日光或昏暗房間),并且佩戴舒適。

現負責Facebook增強現實和虛擬現實研究團隊的邁克爾·亞伯拉什(Michael Abrash)表示:“目前沒有公開的已知顯示系統能夠滿足所述的要求。”

對亞伯拉什而言,AR眼鏡是“我見過的最具挑戰性,最為復雜的項目之一。”他相信這項技術有望在未來十年內是實現大規模普及,其中早期版本會首先迎合科技愛好者和專業人士的。”

盡管如此,Facebook正努力在未來三到五年內交付他們的Orion眼鏡。這家公司表示,涵蓋不同團隊的數百人正在共同努力實現這個目標。

Facebook AR/VR產品與工程副總裁菲克斯·柯爾克帕特里克(Ficus Kirkpatrick)表示:“我們要等到我們在產品能夠真正發貨,而不再是技術演示的時候。我們認為我們現在能夠推出的眼鏡尚不夠好,無法成為主流消費產品。”

最近,Facebook與雷朋母公司眼鏡巨頭Luxottica達成了一項協議,雙方將開發一款帶有前置攝像頭的智能眼鏡,類似于Snap的Spectacles。盡管這種眼鏡無法將虛擬對象疊加到現實世界,但Facebook希望測試人們是否會對穿戴Facebook品牌的產品感到安心。Facebook拒絕對這項計劃發表評論。

由于人們無法利用諸如觸控屏和鍵盤等傳統的輸入方式來控制AR眼鏡,所以Facebook正在大力投資于一種名為腦機接口的新技術。Facebook技術工程師艾米莉·穆格勒(Emily Mugler)表示,可穿戴傳感器的項目正在進行之中,相關的傳感器能夠檢測用戶在大腦中構思的簡單單詞。自她從大約兩年前加入公司以來,Facebook已經大大縮減了用于處理大腦信號的設備:從大約冰箱般的尺寸到可以一手把握。

但艾米莉指出,這項技術離成為消費產品尚需五到十年的時間。Facebook最近收購的CTRL-lab(獨立運營)可以幫助公司帶來相關技術的變體,并有望在不久后投入使用。這種設備需要人們穿戴臂環并學習與腦信號相關的特定動作。

Facebook正在打造其他關鍵的技術拼圖,涵蓋軟件和硬件,從而擺脫對其他公司的依賴。這是蘋果在很久以前學到的一項經驗教訓,而這堂客促使他們設計了Mac計算機及相關的操作系統或核心軟件層。在iPhone時代,蘋果開始構建自己的芯片,而這幫助他們實現了更優的性能。

負責Facebook操作系統的團隊由馬克·盧科夫斯基(Mark Lucovsky)領導。他是一名前微軟工程師,曾幫助締造了Windows NT操作系統。盧科夫斯基在科技行業十分有名,部分原因是他曾在一份法律文件中透露,當他在2004年辭職并加入谷歌時,時任微軟首席執行官的史蒂夫·鮑爾默憤怒地將一張椅子扔了出去。鮑爾默否認了這一說法。

盡管當前的Oculus和Portal設備是采用Android的修改版本,但柯爾克帕特里克表示,自有操作系統的研發意味著未來的Facebook硬件產品“可能”不再需要依賴于谷歌軟件。

博斯沃思同時在監督開發類似于蘋果Siri和亞馬遜Alexa的語音助手工作。盡管Facebook過去一直在努力構建這種技術,包括為Messenger應用程序提供一個聊天機器人,但公司最新的舉措更能給人一種動真格的味道。

知情人士指出,在2018年下半年,公司要求微軟從其必應搜索引擎中授權數據,目的是訓練語音助手。微軟發言人拒絕發表評論。Facebook沒有予以置評。

Facebook將其在硬件方面的廣泛投資視為顛覆技術行業動態的一種方式。盡管Facebook是一家十分成功的公司,但它依然只是其他公司設備平臺的一款“應用程序”,需要受制于其條款法規。

博斯沃思說:“你一直是在別人給你定下的界限內工作,而對方的利益所在完全不同于你的利益所在。”

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